¿Así que quieres ser abogado en Inglaterra?

Estamos acostumbrados a que para ser abogado en los países latinoamericanos hay que estudiar una licenciatura o grado en Derecho. Mientras tanto, en Inglaterra, estudiar esta carrera es solo una de las tantas vías para llegar a ser abogado.

Hay tres jurisdicciones en el Reino Unido: Inglaterra y Gales, Escocia, e Irlanda del Norte, cada una con sus propias leyes y sistemas de justicia. Hay leyes que se aplican en todo el Reino Unido y otras que son específicas para cada una de estas jurisdicciones. La instancia de apelación más alta de todo el Reino es la Corte Suprema.

Mapa de los países que integran Reino Unido
Rojo: Inglaterra; amarillo: Gales; azul: Escocia; verde: Irlanda del Norte

En principio, ser abogado en Inglaterra y Gales no te faculta para ejercer el derecho en las otras dos jurisdicciones (Escocia e Irlanda del Norte), a menos que revalides la carrera en alguna de ellas. En este enlace se explica cómo revalidar en Escocia si uno es abogado en otra jurisdicción.

Si me hago abogada, con el favor de Dios, será en Inglaterra y va que chuta. No tengo intención de ejercer ni en Escocia ni en Irlanda del Norte. Ojo: no hay que decir «de esta agua no beberé», pero por los momentos, solo me interesa trabajar en Inglaterra.

Primero lo primero

Si tu nivel de inglés no es muy bueno que digamos y estás decidido a estudiar en la universidad, no te queda otra opción sino mejorar el nivel del idioma antes de solicitar la admisión. El lenguaje del Derecho es lo suficientemente complejo como para estudiarlo en una lengua extranjera si no se tiene un nivel avanzado.

La mayoría de las universidades (o al menos en todas las que he averiguado) exigen un nivel mínimo de 6,0 o 6,5 puntos en el IELTS Académico para ingresar, lo que equivale a un nivel intermedio alto de la lengua inglesa. También aceptan otros exámenes de nivel de inglés, como el TOEFL o el Pearson. Los requisitos varían, por lo que recomiendo consultar directamente en el sitio web de la universidad en cuestión antes de presentar el examen.

Los únicos que están exentos de presentar el examen de nivel de inglés son los aspirantes que hayan obtenido un título universitario impartido en inglés o quienes sean nacionales de un país de habla inglesa (Estados Unidos, Australia, Nueva Zelanda, entre otros).

Entrando en materia...

En Venezuela el que se gradúa de la carrera de Derecho egresa con el título de «Abogado». Aquí en Reino Unido no es así. Tener un título en Derecho (law degree) no te hace abogado. Tienes que hacer un curso adicional, que ya explicaré más adelante, y completar una fase de capacitación laboral. Vamos por partes…

¿Qué tipo de abogado quieres ser?

Si has hecho la tarea, sabrás que hay al menos dos tipos de abogados en Inglaterra y Gales: los solicitors y los barristers. En conjunto se conocen como lawyers. Aquí en Inglaterra no se usa la palabra attorney para referirse a un abogado, eso es en Estados Unidos.

A grandes rasgos, los solicitors son los que trabajan en despachos de abogados (law firms), atienden directamente al cliente y le defienden en tribunales inferiores, mientras que los barristers defienden a los clientes en tribunales superiores y trabajan por su cuenta. 

Como son dos profesionales diferentes, también hay dos «colegios de abogados». La Solicitors Regulation Authority (SRA) regula a los solicitors y la Bar Standards Association (BSB) regula a los barristers.

Hay un tercer tipo de abogado: el Chartered Legal Executive or legal executive, que es un título otorgado por el Chartered Institute of Legal Executives (CILEx). Esta profesión ha ganado prestigio en los últimos años y ya hay una legal exec que logró ser jueza.

Como dato curioso, los barristers son los que se ponen la peluca en los juicios penales. Una forma de decidir si quieres ser barrister or solicitor es considerar si te gusta ponerte la peluca o no. Je, je, je.

Peluca
Las pelucas causan picazón en la piel. La buena noticia es que no es obligatorio llevarla en TODOS los juicios.

Si eres abogado en otro país

Quienes tengan un título de abogado de alguno de estos países, incluyendo Venezuela, podrían revalidar la carrera con el sistema Qualified Lawyers Transfer Scheme (QLTS). De momento la única institución autorizada para administrar el examen es Kaplan.

Ten en cuenta, sin embargo, que Kaplan no ofrece cursos de preparación para los exámenes del QLTS, solo administra las pruebas. El curso habrá que hacerlo en otra parte. La única universidad «conocida» que lo ofrece es la City University of London, así que aparte de esta, no sabría qué otra institución o curso recomendar.

Si tienes un título de abogado en otro país, mi recomendación es que te pongas los patines y presentes los exámenes del QLTS, porque pronto los descontinuarán e implementarán el nuevo sistema SQE, más exigente que el actual. 

Si terminaste cualquier otra carrera

Este es mi caso particular. Estudié la carrera en Venezuela y después hice dos posgrados: una maestría en historia y una especialización en traducción jurídica. Pero no estamos aquí para hablar de mi currículum.

El hecho cierto es que no soy abogada. Ni aquí en Inglaterra, ni en Venezuela, ni en China, ni en ninguna parte. Pero estoy trabajando en eso. Je, je, je.

Para ser solicitor teniendo un título universitario en cualquier otra área, hay que hacer un curso de un año (o dos, a tiempo parcial) que se llama Graduate Diploma in Law (GDL). 

La University of Law ofrece la maestría en Derecho (MA Law) además del GDL. La ventaja del MA Law es que, al ser un programa de maestría, ciertos residentes del Reino Unido pueden pedir un crédito para estudiar.

La desventaja de esta maestría es que requiere un «proyecto de investigación» (conocido en los bajos fondos como «tesis»). No sé tú, pero yo no pienso hacer una tesis más nunca en mi vida.

El siguiente paso para ser 'solicitor' es…

Aprobar el Legal Practice Course (LPC), que dura un año a tiempo completo o dos años a tiempo parcial, y trabajar en una firma de abogados con un training contract por dos años. 

Los aspirantes que hayan estudiado la carrera de Derecho en Inglaterra (law degree) no tienen que aprobar el GDL, pero sí el LPC.

Lamentablemente los cupos para los training contract son muy limitados y miles de estudiantes se quedan por fuera. Estos buscan trabajo como part-qualified solicitor or paralegal mientras consiguen un training contract o bien, optan por cualificar mediante la ruta del CILEx.

¿Cómo así? ¿Se puede evitar el 'training contract'?

A los egresados del GDL, el CILEx les ofrece el CILEx Graduate Fast-track Diploma, que consta de seis materias y debe completarse en un máximo de quince meses.

Paralelamente, el interesado puede trabajar como paralegal o en algún otro empleo en el área legal que cuente como qualifying employment según los lineamientos del CILEx. Esta institución exige al menos tres años de experiencia laboral relevante, de los cuales al menos uno tiene que ser después de haber terminado los estudios.

Una vez que el aspirante termine la fase académica y complete los tres años requeridos de experiencia laboral, incluido un año de experiencia POSTERIOR a la culminación de los estudios, puede solicitar admisión como Chartered Legal Executive.

Los aspirantes que hayan aprobado el LPC no requieren estudios adicionales y pueden solicitar admisión en el CILEx como Graduate Member. Esta institución apoya a sus miembros a fin de que consigan la experiencia laboral que necesitan para ser abogados en pleno derecho.

Adicionalmente a la experiencia laboral, hay que completar un curso de ocho días que se llama Professional Skills Course (PSC).

Una vez cumplidos estos requisitos, se solicita la admisión como solicitor a la SRA.

¿Qué hago si quiero ser 'barrister'?

Si tienes una carrera universitaria cualquiera, debes aprobar el mismo GDL o MA Law que el aspirante a solicitor y después, el Bar Professional Training Course (BPTC). 

Quienes hayan estudiado Derecho en Inglaterra no están exentos del BPTC si desean ser barristers.

Además de aprobar la fase académica, hay que hacer un pupilaje (pupillage) en un despacho de barristers (chambers). Los cupos para los pupilajes son extremadamente limitados y competitivos, aún más que los de los training contract. Yo ya no estoy para eso. Se lo dejo a quien haya decidido que esa es su vocación y no otra.

La buena noticia es…

A partir del año 2021, la SRA tiene planificado implementar un nuevo sistema para cualificar a los aspirantes a solicitor en Inglaterra y Gales. Ya no se exigirán los training contracts, sino que bastará con aprobar los dos exámenes SQE (Solicitors Qualifying Examination). 

El sistema actual correrá paralelo al nuevo sistema hasta el año 2032, aparentemente. Así que los que empecemos a estudiar Derecho en este época quizás tengamos la opción de elegir cómo queremos obtener el título de solicitor.

Por mi parte, yo preferiría pasar los exámenes. Siempre fui buena en los estudios y se me da muy bien memorizar información. Si por mí fuera, empezaría a estudiar para el examen mañana mismo. Lo malo es que aún no hay cursos que preparen para estas pruebas, porque estas no se han implementado aún.

Si eres bachiller o no terminaste los estudios

Está la opción de estudiar Derecho (Law). No es barato, así que las opciones dependerán de tu lugar de residencia y de tu presupuesto.

Pero no todo está perdido. Hay una opción mucho más amigable con el bolsillo: seguir la ruta del CILEx, que ofrece programas de estudio más flexibles y económicos que los de las universidades tradicionales.

Primero tendrías que cursar el CILEx Level 3 Certificate in Law and Practice. Tiene 10 materias y dura de 18 a 36 meses.

Posteriormente, tendrías que aprobar el CILEx Level 6 Diploma in Law and Practice. Tiene 8 materias y dura de 24 a 36 meses. 

Si trabajas y estudias al mismo tiempo, podrías terminar los estudios en seis años aproximadamente.

A estos aspirantes también se les exigen los tres años de experiencia laboral relevante (qualifying employment) que ya expliqué anteriormente.

Al final de todo este proceso, te graduarías de legal executive. Podrías incluso aspirar a ser solicitor al completar un curso corto adicional, el Professional Skills Course (PSC), y solicitar la admisión en la SRA.

Cómo ser abogado con la ruta del CILEx

Como ves, hay opciones para todos los gustos y bolsillos. No hay que ser multimillonario ni dejar de trabajar para estudiar.

Si has llegado hasta aquí, espero que te haya sido útil.

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