Cómo sacarse la licencia de conducir en Reino Unido

conducir por la izquierda

La gente que vive en Londres no necesita tener un vehículo propio. Allá el transporte público es muy eficiente y digamos que conducir en el tráfico de Londres no es muy entretenido. Por eso mucha gente no se molesta en sacarse la licencia mientras no tenga la necesidad.

Hay quienes vivimos en zonas más rurales, donde el transporte público es irregular, por no decir deficiente. A quienes estamos en esta situación, nos toca comprar un carro, con todo lo que eso implica: sacar la licencia, pagar un seguro, cuidarse de las multas, echar gasolina y demás.

Gracias a Dios que me saqué la licencia de conducir británica antes de que llegara el coronavirus. Aquí les voy a explicar el proceso y les voy a dar unos consejos basados en mi experiencia.

El proceso es el mismo para Inglaterra, Gales y Escocia, mas no Irlanda del Norte, que si bien es parte del Reino Unido, no lo es de la Gran Bretaña. Irlanda del Norte tiene su propia licencia de conducir y el proceso para obtenerla no es exactamente igual al de la Gran Bretaña. La licencia británica se puede canjear por una norirlandesa, lo cual no nos compete en este post.

Imagen obtenida de Brilliant Maps

En condiciones normales, el proceso es largo y puede tardar un año o quizás más. No es absolutamente indispensable hablar o escribir perfectamente el idioma inglés. Pero se requiere un nivel intermedio para estudiar los libros y pasar ambos exámenes, el teórico y el práctico.

La ley permite manejar con una licencia internacional por un periodo máximo de un año desde la fecha de entrada al Reino Unido. Esto significa que el interesado tiene un año para completar todo este proceso, incluyendo los exámenes. Pareciera que un año es mucho tiempo, mas no lo es. Ya verás por qué lo digo.

En fin, vamos por partes:

Paso 0: ¿Necesito una licencia británica?

Si pasaste el examen de manejo en algún «país designado» (designated country) o en algún país de la Unión Europea, puedes canjear tu licencia por una británica.

Los «países designados» a estos efectos son Australia, Barbados, Islas Vírgenes Británicas, Canadá, Islas Malvinas, Islas Faroe, Gibraltar, Hong Kong, Japón, Mónaco, Nueva Zelanda, República de Corea (la del Sur, obvio), Singapur, Sudáfrica, Suiza y Zimbabue.

Nótese que la Driver and Vehicle Licensing Agency (DVLA) toma en cuenta el país donde el interesado pasó el examen de manejo, sin importar en qué país se haya emitido la licencia actual. Por ejemplo, si pasaste el examen en Venezuela y después canjeaste la licencia venezolana por una española, no vas a poder re-canjear esta última por una licencia británica.

Si pasaste el examen en cualquier otro país que no esté en la lista de países designados o que no sea miembro de la UE, lamentablemente vas a tener que empezar el proceso desde cero. No mates al mensajero. Es lo que hay.

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Paso 1:

El primer paso es sacar la licencia provisional (provisional driving licence), cuyo costo es £34 al pagar en línea o £43 al solicitarla por correo. Yo pagué en línea con una tarjeta de débito de un banco británico. No sé si acepten tarjetas extranjeras.

Uno de los requisitos es enviar tu identificación en físico por correo postal a la DVLA. Es obligatorio presentar el documento original y no se admiten copias ni aunque estén certificadas por un notario. La DVLA acepta pasaportes, tarjetas de identidad de cualquier país del Espacio Económico Europeo (EEA por sus siglas en inglés) o tarjetas de residencia Biometric Residence Permit (BRP), emitidas en el Reino Unido.

Como yo estoy en Inglaterra con una visa de cónyuge (spouse visa), me vi obligada a enviar mi BRP a la DVLA para que ellos pudieran verificar mi identidad. Este documento prueba que tengo derecho a vivir y trabajar en el Reino Unido. En una semana o dos, mi BRP llegó de vuelta a mi domicilio por correo postal.

Esto es un inconveniente si estás solicitando empleo al mismo tiempo que obtienes tu licencia, porque los empleadores están legalmente obligados a exigir alguna evidencia de que se tiene el derecho al trabajo en el Reino Unido (proof of right to work). Si esta es tu situación, te recomiendo sacar una fotocopia de tu identificación mientras haces el trámite.

A diferencia de la licencia definitiva, la provisional tiene un fondo verde y la L roja de learner driver (‘aprendiz de manejo’), que es el conductor que está aprendiendo a manejar y aún no ha aprobado el examen práctico.

Esta L se ve en unas calcomanías que les ponen a los automóviles de los aprendices de manejo y también en las placas de los instructores. Mi instructor tiene una placa de learner quita y pon en el techo del carro. Cuando estaba dando clases, ponía la placa, y cuando manejaba él solo, la quitaba.

Dimensiones mínimas de la «L de learner». Imagen obtenida de GOV.UK.

Paso 2: Estudiar para el examen teórico

Las normas de tránsito en el Reino Unido son muy complejas, más que en Estados Unidos diría yo. Hay que aprenderse infinidad de símbolos, marcas en el pavimento, normas y técnicas que no se usan en otros países.

Lo primero que hay que leer es el Highway Code, que está disponible de forma gratuita en PDF. La versión más actualizada se encuentra en este enlace.

Es preciso aclarar que no todo el contenido del examen está en el Highway Code. También hay que aprenderse los símbolos de tránsito, disponibles aquí.

Si bien el libro de los símbolos de tránsito es bastante extenso, no caigas en pánico. Mi consejo es el siguiente: primero ojea el libro sin presiones y después sal a la calle, a pie o en carro, como puedas y trata de identificar los símbolos que veas. En poco tiempo, ya estarás más familiarizado/a con ellos.

Leer los libros parece abrumador al principio. Estamos claros que se leen por necesidad y no por placer. No es el libro que te llevarías a un viaje o a la playa. Por eso la gente tiende a procrastinar el estudio de las normas de tránsito.

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Mi recomendación es la siguiente: si realmente quieres sacar la licencia, reserva el examen teórico de una vez, por un costo de £23, para dentro de dos o tres meses. Es tiempo suficiente para estudiar. La experiencia me ha enseñado que, cuando no hay un plazo para hacer las cosas, uno no las hace. Así que manos a la obra.

Una vez que hemos leído estos dos libros, ya tenemos el conocimiento suficiente para practicar con un banco de preguntas. Hay muchas apps y páginas para estudiar, unas son de pago y otras son gratuitas. Yo estudié con Highway Test Code sin pagar un medio y pasé el examen.

Paso 3: Presentar el examen teórico

Como ya mencioné en el paso anterior, hay que reservar el examen teórico, que tiene un costo de £23 libras. Aparte de tener la licencia provisional en mano, se requiere haber residido en Inglaterra, Gales o Escocia por al menos 185 días en los 12 meses previos a la fecha del examen teórico.

El examen consta de dos partes: la parte puramente teórica, que son preguntas de selección, más la parte de percepción de riesgos (hazard perception), la cual es una especie de videojuego en el que hay que hacer clic cuando se identifique algún peligro en la vía. Así como hay bancos de preguntas, también hay simulacros del hazard perception test en internet.

Para pasar el examen teórico se requiere leer inglés en un nivel intermedio. Si bien la DVLA no exige ningún certificado de conocimiento o dominio del idioma, no es posible estudiar ni pasar el examen teórico sin tener un nivel intermedio en comprensión lectora, como mínimo. El examen no tiene ninguna parte oral ni tampoco de desarrollo. Así que en este punto no es necesario hablar inglés ni escribirlo, basta con saber leerlo.

Apenas termines el examen, vas a saber si aprobaste o no. En caso afirmativo, te van a dar un certificado que debes guardar en un lugar seguro.

Paso 4: Tomar clases de manejo

Se puede conducir un vehículo en el Reino Unido con licencia provisional siempre y cuando el conductor aprendiz (learner driver) esté supervisado por un copiloto que sea mayor de 21 años y haya tenido una full driving licence (es decir, que haya pasado los exámenes) por tres años como mínimo. El copiloto que supervisa al aprendiz no puede usar el teléfono mientras este conduce.

Es un requisito legal que cualquier vehículo manejado por un aprendiz muestre una placa de learner que cumpla con ciertos requisitos en cuanto a su visibilidad y dimensiones. Esto sirve para alertar a los demás conductores.

La ley no exige tomar clases de manejo antes del examen práctico. Pero por experiencia propia y ajena, es casi imposible pasar el examen sin tener una idea de qué evalúan los examinadores y cuáles técnicas se usan aquí en Reino Unido.

No sé en otros países, pero en Venezuela aprendimos por ensayo y error. Nos enseñaron nuestros familiares o amigos y salimos a la calle con la intención de no chocar con nada y así llegar sanos y salvos a nuestro destino.

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Aquí en Inglaterra las cosas se hacen de forma sistemática y ordenada. Si no sigues ciertos pasos durante el examen, puedes reprobar por pequeñas cosas que parecen estúpidas, como por ejemplo, no chequear ambos puntos ciegos antes de arrancar el vehículo.

Para empezar el curso práctico de manejo, es necesario tener la licencia provisional en mano. No es indispensable pero sí recomendable haber aprobado el examen teórico antes de empezar las clases. De todas formas, no te van a permitir presentar el examen práctico si no has aprobado el teórico previamente.

Hay que buscar un instructor de manejo en tu zona, mientras más cerca de tu domicilio, mejor. Ellos cobran por hora, así que no te conviene uno que viva lejos. Yo recomiendo buscar un instructor en el directorio de Approved Driving Instructors (ADI) que se encuentra en este enlace.

Es ilegal que un instructor que no esté en el registro del ADI cobre por dar clases de manejo. Para evitar problemas y estafas, lo mejor no es buscar un instructor en Google, sino directamente en el directorio.

Recomiendo encarecidamente empezar las clases de manejo cuanto antes y no esperar a que falte un mes o incluso menos para la fecha del examen práctico. Si bien yo les sugerí reservar el teórico y ponerse a estudiar, aquí aconsejo exactamente lo contrario: no reservar el práctico sino hasta que el instructor lo considere prudente.

Siento traerte malas noticias: aunque hayas manejado por veinte años en tu país de origen, lo más probable es que no necesites dos o tres horas de clase, sino muchas más, veinte por lo menos. Una vez más, no mates al mensajero, por favor.

Los cursos funcionan así: el instructor te pasa buscando en tu casa una vez por semana para darte una clase de una hora. A mí la hora de clase me costó £25, pero los precios varían según el instructor y el área. En Londres son más caros, evidentemente, porque el costo de la vida es mayor.

Hay opciones para tomar cursos intensivos, mas no lo recomiendo. Uno va aprendiendo nuevas técnicas durante el curso y hay que darle tiempo al cerebro a que estas técnicas se conviertan en hábitos cuando conducimos. Cuesta más des-aprender lo que sabemos que aprender cosas nuevas, por lo que el curso de manejo es más difícil si uno ya tiene experiencia en otro país. Lo recomendable es tomar una clase semanal y practicar por el resto de la semana hasta que llegue la siguiente clase.

En esta situación, lo único bueno de tener una licencia internacional es que puedes practicar por tu cuenta durante tu primer año de residencia en Gran Bretaña. Si ya pasó este primer año o no tienes ninguna licencia de conducir, entonces te toca practicar con un familiar o amigo y poner la placa de learner.

Yo empecé las clases de manejo en septiembre de 2019 y presenté el examen el 31 de enero de 2020. Como yo había entrado al país el 11 de febrero de 2019, entonces tenía hasta el 11 de febrero de 2020 para pasar el examen práctico. En vista de que el tiempo apremiaba, el instructor me recomendó tomar clases de una hora y media por semana en vez de una hora.

Mi examen fue el 31 de enero del 2020. Como te podrás imaginar, yo tenía la guillotina sobre mi cabeza. Si no pasaba el examen la primera vez, iba a tener que reservar (y pagar) otro examen y en el ínterin, se me iba a vencer el periodo de un año que me permitía la ley para manejar con licencia venezolana. Me iba a quedar por fuera como la guayabera. De haber sabido que venía una pandemia en camino, mis niveles de pánico habrían sido aún peores.

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Así que para evitar estas situaciones de estrés extremo, lo mejor es empezar el curso de manejo apenas se apruebe el examen teórico.

Al 31 de agosto 2020, ya se han retomado las clases de manejo en Inglaterra. Ahora hay nuevas regulaciones de seguridad por el tema del Covid, así que el proceso es aún más engorroso de lo que ya era. Por ejemplo, hay que usar mascarilla durante la clase de manejo, no poner aire acondicionado y desinfectar las áreas de contacto frecuente entre cada clase.

Paso 5: Pasar el examen práctico

El examen práctico tiene un costo de £62, que se paga en línea para reservar la fecha y hora del examen. En mi caso particular, el instructor reservó por mí.

El día del examen práctico, el instructor te va a pasar buscando a la hora que vayan convenido y manejarás hasta el sitio del examen. Uno no va al examen en su carro particular, sino en el carro del instructor, y por ende, este cobra sus horas de trabajo. Estos honorarios son aparte de los £62 que le pagamos a la DVLA para presentar el examen (test fee).

Al llegar, uno busca dónde estacionar y camina con el instructor hasta la sede. Ahí muestras tu identificación y la licencia provisional de conducir. Cuando llega tu turno, caminas con el examinador hasta el carro del instructor, en el que vas a hacer el examen práctico.

Este examen consta de tres partes: en la primera, la más corta, el examinador hace una pregunta del tipo «¿dónde se revisa el aceite del vehículo?» y también se le pide al interesado leer una placa de un carro a una distancia de 20 metros aproximadamente. A mí me hicieron estas preguntas cuando el examinador y yo íbamos caminando hasta el carro.

A continuación uno se monta en el asiento del piloto y el instructor, en el del copiloto. En esta segunda parte, se conduce el vehículo siguiendo las indicaciones de un dispositivo de navegación satelital (SAT NAV) y en la tercera y última parte, uno sigue las instrucciones del examinador, por ejemplo, «gira a la derecha en el próximo cruce», «párate aquí a la izquierda y arranca», «estaciónate en paralelo detrás del carro verde», «toma la cuarta salida en la rotonda». El examen dura alrededor de cuarenta minutos en total.

Es importante tener un buen nivel de inglés en la parte oral y auditiva, porque la necesitamos para pasar el examen. No hay preguntas escritas en el examen práctico.

Al final del examen, estacionas el carro en el mismo sitio donde empezaste y el examinador te dice si aprobaste o no. Esta fue, sin duda, la hora más larga de mi vida. Cuando el señor me dijo que yo había pasado el examen, casi le pregunto si eso era un chiste o qué.

Si pasas el examen, el examinador te entrega un certificado de aprobación. Luego le entregas la licencia provisional y a los pocos días, te llega por correo la licencia definitiva (full driving licence).

Yo he estudiado una carrera y dos posgrados. Con todo y eso, el examen más estresante que he hecho en mi vida es el práctico de manejo en Inglaterra. Cuando lo pasé, fue also así como esto:

Ese es todo el proceso para obtener la tan ansiada licencia británica. Según mi instructor, el examen de manejo de aquí es uno de los más difíciles del mundo. Le creo.

Paso 6: Empezar a manejar

Después del examen, el instructor manejó de vuelta a casa. Menos mal, porque ya yo estaba cansada de todo aquello.

Aquí está la foto del día en que pasé el examen. Eso que tengo en la mano es el certificado que me entregaron. Ahí ven la famosa placa de learner en el carro del instructor.

Ya había pasado lo peor.

Una vez que tienes el certificado en mano, puedes empezar a manejar sin supervisión siempre y cuando tu vehículo tenga una póliza de seguro a tu nombre. Como ya yo estaba manejando con la licencia venezolana, al llegar a la casa, llamé a la compañía de seguros y les notifiqué que ya había pasado el examen práctico.

Ahí mismo me fui a comer una bien merecida hamburguesa como premio.

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